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Una introducción al e-Learning para diseñadores web

El desarrollo del mercado de la formación on-line ofrece muchas oportunidades de trabajo para los diseñadores web. Al fin y al cabo los materiales para formación on-line son contenidos adaptados a la web: páginas HTML, películas Flash, etc� el mismo tipo de contenidos que se desarrollan para otros proyectos on-line.

El bagaje previo del diseñador web le hace particularmente apto para el desarrollo de cursos. Aunque el conocimiento de los principios básicos de usabilidad y accesibilidad y las limitaciones del medio son esenciales para desarrollar materiales de formación on-line, el desarrollo de contenidos para e-Learning tiene particularidades que lo hacen distinto de otros tipos de contenido on-line.

Primero una definición

El e-Learning es la forma de educación a distancia surgida con el desarrollo de las nuevas Tecnologías de la Información e Internet. Consiste en aprovechar la facilidad de distribución de materiales formativos y las herramientas de comunicación que ofrece la Red para crear un entorno para el aprendizaje.

Mediante esta tecnología el estudiante tiene acceso a cursos interactivos y multimedia en formato web, apoyados con medios de comunicación que permiten la colaboración y discusión online de las materias estudiadas. Estos mismos medios permiten que la formación sea tutorizada por un experto que realice un seguimiento del progreso de los estudiantes, así como la orientación, resolución de dudas, motivación, etc…

La diferencia fundamental entre el e-Learning y la enseñanza tradicional a distancia estriba en la combinación de los tres factores (particularmente la adición del último, el seguimiento), en proporción variable en función de la materia a tratar:

e-Learning = contenidos (material electrónico) + comunicación (foros, chats, IM, etc) + seguimiento (registro de la actividad del alumno).

Herramientas, LMS

Para facilitar el cumplimiento de esta â??ecuaciónâ? se desarrollaron a partir de mediados de los 90 lo que se ha dado en llamar Plataformas de e-Learning o LMS (Learning Management Systems, Sistemas de Gestión del Aprendizaje), que agrupan funcionalidades de gestión y distribución de contenidos formativos, herramientas de comunicación y utilidades para el seguimiento en un entorno más o menos cerrado.

Existen una enorme cantidad de LMS en el mercado, más de 2.000 según un recuento reciente. Desde los grandes sistemas al estilo de los ERP integrados (a precios igualmente elevados):

sistemas de tamaño medio con orientación universitaria:

a aplicaciones Open Source totalmente gratuitas:

La selección de un LMS no es una decisión sencilla. Y aunque los LMS comparten un gran número de funcionalidades su filosofía de uso y posibilidades de integración son muy variadas.

En muchos casos los sistemas Open Source son una opción interesante, por su coste y posibilidades. Sus funcionalidades básicas son en esencia las mismas que las de los grandes sistemas y si no precisamos de funcionalidades avanzadas para entornos corporativos como, por ejemplo, soporte para la evaluación a 360º , pueden cubrir sobradamente la mayoría de los requerimientos de nuestro proyecto.

Dokeos y Moodle no son los únicos LMS con licencia Open Source, pero si son probablemente los más difundidos, con más de 1.000 instalaciones cada uno de todos los tamaños, desde unos pocos cientos de usuarios a decenas de miles.

La comparación de Moodle y Dokeos puede dar una idea de la variedad de enfoques que los LMS pueden tener.

Moodle inició su desarrollo en la Curtin University of Technology y basa su modelo pedagógico en el constructivismo social, esto es, en el establecimiento de comunidades alrededor de un tema que realizan actividades, reflexión crítica, etc� Esto marca profundamente su organización e interfaz, construida alrededor de 3 modelos de interacción on-line:

  • Weekly, en la que toda la interfaz gira alrededor de la asignación de actividades semanales.
  • Topics, en la que queda organizada en base a los temas propuestos en el curso.
  • Social, en la que el eje central del curso pasa a ser un foro de discusión.

Por otra parte, aunque Dokeos inició su desarrollo en el entorno universitario (Université catholique de Louvain), su modelo es algo distinto. La interfaz se organiza en base al concepto de curso como agrupación de distintos tipos de recursos: contenido, foro, auto-evaluaciones, descargas, etc�

Y aunque las funcionalidades son casi las mismas en ambos sistemas, dependiendo del estilo pedagógico del curso será más fácil impartirlo usando una plataforma y otra. Es muy atrevido resumir, pero simplificando mucho podríamos decir que:

  • Moodle se adapta mejor a los cursos más basados en la interacción entre los participantes,
  • mientras que poner en marcha un curso en modalidad auto-estudio con elementos de colaboración y comunicación como apoyo será más sencillo en Dokeos.

En esta dirección podéis ver una comparación de las funcionalidades de ambos sistemas:

http://www.edutools.info/course/compare/compare.jsp?product=182,183

Sin embargo este tipo de comparaciones suelen resultar de poca ayuda en tanto muestran más la similitud de funcionalidades que sus diferencias.

El diseñador web como autor de contenidos para e-Learning.

La primera diferencia básica respecto al desarrollo de contenidos "convencionales" para la web es obviamente su orientación didáctica, esto es, deberán adaptarse a unos principios pedagógicos o de diseño instruccional sólidos.

Habitualmente el diseño instruccional no estará totalmente en manos del autor/diseñador web, si no en las del autor/experto en contenido. Sin embargo es más que recomendable tener unos conocimientos mínimos de lo que se conoce como diseño instruccional.

Y en segundo lugar tenemos un factor básicamente técnico asociado al tercer elemento de nuestra â??ecuación del e-Learningâ?: el seguimiento.

Estándares en e-Learning

A fin de permitir el seguimiento de la actividad del alumno sobre los contenidos, más allá de lo que las estadísticas web tradicionales permiten, se han desarrollado varios estándares o especificaciones en el campo del e-Learning: ADL, AICC e IMS, son los más extendidos.

Dado que una visión detallada del tema, por su extensión cae fuera del alcance de un artículo os puedo recomendar el el artículo "Estándares en e-Learning" que da una visión general:

Podríamos resumirlo en que todos estos estándares promueven la interoperabilidad de contenidos y plataformas de diferentes fabricantes. Y todos ellos proponen la separación entre plataforma o LMS y contenido a través de 2 caminos básicos:

  • el especificaciones de empaquetamiento.
  • las especificaciones de test.

El â??empaquetamientoâ? consiste en etiquetar el contenido de tal modo que pueda ser reconocido como tal por el LMS y permita su carga en el sistema. En el caso de las especificaciones ADL SCORM e IMS (las más extendidas en la actualidad) esto se hace describiendo el contenido en un archivo XML denominado IMSMANIFEST.XML, donde se referencian todos los recursos que agrupa dicho contenido. Existen varias herramientas para â??empaquetarâ? contenidos y una buena opción gratuita es Reload Editor.

Por otro lado, las espeficicaciones de test se refieren a la forma en que el contenido debe registrar la actividad del usuario en los test de auto-evaluación y otras actividades que el curso incluya. Estas especificaciones consisten en la implementación de una API que pone en comunicación el contenido con el LMS. Sin embargo existen herramientas para facilitar la creación de sistemas de evaluación, por ejemplo, extensiones para las aplicaciones más utilizadas de Macromedia, como Dreamweaver o Flash:

http://www.macromedia.com/resources/e-Learning/extensions/dw_ud/
http://www.macromedia.com/software/e-Learningsuite/productinfo/extensions/flash5.html

Una alternativa aun más sencilla es el uso de herramientas de autoría específicas para e-Learning, que ofrecen un entorno completo en el que diseñar los contenidos y no requieren de programación, empaquetando de forma automática los conteidos con ellas creados y generando todo el código necesario para el seguimiento de la actividad del alumno sobre el contenido en cualquier LMS compatible.

Como puede verse, tanto las extensiones para las herramientas de Macromedia, como las aplicaciones de autoría facilitan enormemente el trabajo de diseño de contenidos para la formación on-line. Y permiten al diseñador web adaptar sus habilidades a este nuevo mercado sin excesivas complicaciones.

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